天文学家证实土星甚至拥有更多卫星:“往混乱中的一瞥。”

  大小各异的卫星环绕着土星。它们朝着不同的方向旋转。它们逆着行星轴向反方向旋转。它们与环状的宿主行星之间的距离不等。以及它们比我们之前以为的还要多。

  卫星“混乱”的场景通过回顾过去收集的土星数据得到证实,这颗太阳系第二大的行星,目前已经超过木星成为卫星数目最多的行星。土星当下的卫星数是82。(查看这张含有大量数据的列表深入了解它们)科学家总是猜测这些数据点是卫星,多亏人工智能,现在他们能确定了。

  这项发现这周由国际天文学联合会的小行星中心宣布。

  来自卡内基科学研究所的天文学家,这项最新发现背后领导团队的天文学家斯科特谢泼德描述了他是怎样回顾最初于2004,2006以及2007年收集的数据。利用最新开发的电脑算法,谢泼德能够证实卫星的确绕土星旋转。

  “我们发现土星附近的几个物体并假设它们是卫星,但我们没有足够的数据证明它们绕土星旋转,”谢泼德告诉Inverse。

  谢泼德相信可能最多可能有100颗绕着土星的行星,但他们需要下一代望远镜才能探测更小的那些。

  主流理论提出卫星是被它们环绕的行星的引力捕捉的,或者是由它们的宿主行星经受巨大撞击后撒下的碎片形成的。

  这些卫星中的大多数的是在太阳系早期行星形成过程中被土星的重力捕捉到的,这解释了它们是怎么最终陷入旋转的太空混乱中。

  那么,我们对这20个新卫星了解多少?

  新发现的卫星都在三英里直径的范围附近。

  其中十七颗绕着土星逆行,朝着行星绕其轴旋转的反方向前行,其余三颗位于顺行轨道。

  两颗顺行的卫星用大概两年时间绕土星一周,其余十八颗离土星太远以至于它们要花多于三年的时间走完它们的轨道。

  “这取决于你是从什么角度靠近(土星)的,”谢泼德说。“你从后方靠近行星,会被捕捉进逆行轨道…如果你从前方靠近,会附着摩擦力被捕捉。这是一个有关你从什么角度靠近行星的随机过程。”

  更小的卫星,团队相信,或许已经是一颗可能由于某种撞击分裂的较大卫星的一部分了。

   “太阳系曾经十分混乱,这是往混乱中的一瞥,”谢泼德说。

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  木星,太阳系中最大的行星,过去曾以79颗被假定为在轨卫星数目最多。然而,谢泼德解释他并不惊讶于看到土星占据了众行星梦寐以求的位置,考虑到木星更接近太阳(木星是第五靠近太阳的行星,土星是第六)。

   “太阳某种程度上吞噬了木星的引力场球,”谢泼德说。

  2018年,谢泼德还领衔了12颗新的环绕木星的卫星的发现。这项发现之后,卡内基发起竞赛号召人们为新发现的卫星体取名。名字包括潘媞亚,厄莎,伊蕾妮,菲洛菲若斯西涅以及欧斐墨。

   “这些卫星是太阳系的一部分,宇宙的一部分,”谢泼德说。“我们认为全世界都应该加入任意事物的命名因为它们属于每一个人。”

  出于同样的动机,谢泼德为更多可爱的卫星名字提供了归属,邀请公众前去土星卫星命名大赛。

  学校里的孩子们错误地相信科学家已经知晓宇宙中的一切,谢泼德反映,但他希望鼓舞更年轻的一代探索比我们现在已知更多的内容。

  他补充道这项新发现,以及潜在的未来的那些,可能影响即将到来的飞往土星的太空任务,预计于2026年起飞的龙飞行。

  “随着太空飞船进入土星近邻,这些卫星中的其中一颗将有可能在它附近,”谢泼德说。“它们几乎像土星附近的蜂群。”

  作者: Passant Rabie

  FY: 七仲夏

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